"Kan ik dit doen? Ik heb nog nooit naast een graafmachine of bulldozer gestaan, laat staan ​​er een bestuurd”, dacht ze. Met een mix van zenuwen en vastberadenheid liep ze door de klasdeur en liep naar haar stoel. Ze kon niet geloven dat ze zich had aangemeld voor het Heavy Equipment Operator-programma. Ze was er zeker van dat dit een van de meest uitdagende dingen zou zijn die ze ooit in haar leven had gedaan. Ze had al eerder slechte beslissingen genomen. Was dit er weer eentje? Ze hoopte van niet.

Haar vastberadenheid was sterker dan haar twijfels. "Ik kan dit doen. Ik WIL dit doen,’ zei ze hardop. Toen ze zag dat andere vrouwelijke gevangenen om haar heen instemmend knikten, wist ze dat ze er klaar voor was. Ze was klaar om zich voor te bereiden op de dag dat ze zou worden vrijgelaten en de carrière die haar hoopte te wachten nadat ze had geleerd hoe ze zwaar materieel moest bedienen.

In juli 2023 breidde het Florida Department of Corrections (FDC), in samenwerking met de Florida Foundation for Correctional Excellence (FFCE), zijn Heavy Equipment Operator (HEO) -programma bij de Lowell Correctional Institution in Ocala, Florida, uit met vrouwelijke gevangenen. om hen te helpen re-integreren in de samenleving. Onderdeel van deze uitbreiding was de toevoeging van Cat® Simulator-systemen om de vrouwen te trainen in het bedienen van graafmachines, bulldozers en compacte rupsladers.

De vrouwen die aan het programma deelnemen, leren echter niet alleen een vaardigheid; ze krijgen hernieuwde hoop voor hun toekomst buiten de gevangenismuren. Ze leren de vaardigheden die nodig zijn om zwaar materieel effectief en veilig te bedienen – vaardigheden die mogelijk hun leven kunnen veranderen.

"Het is een programma van ongeveer tien maanden, en er zijn meestal zo'n twintig studenten tegelijk ingeschreven", zegt Adam Ryalls, Florida Department of Corrections, onderwijstechnologiecoördinator voor regio drie. “Het is fulltime, vijf dagen per week, zes uur per dag.”

“We hebben één instructeur die de klas lesgeeft en die een deel van de dag lesgeeft, en het andere deel van de dag zitten de vrouwen op simulatoren”, zegt Ryalls, die uitlegde dat de cursus een open inschrijvingsmodel is. “De cursus is zo gestructureerd dat elke vrouw, ongeacht haar vaardigheidsniveau, in het programma kan leren.”

Ryalls legde uit dat er geen harde eisen zijn aan wie kan deelnemen. Ze proberen de vrouwen echter zoveel mogelijk voorrang te geven wat betreft hun vrijlatingsdatum en gedrag.

Vrouwen bij de Lowell Correctional Institution in Ocala, Florida, oefenen de vaardigheden die ze nodig hebben om zwaar materieel te bedienen op Cat® Simulators bulldozer- en graafmachinesystemen.
Vrouwelijke gevangenen leren hoe ze Compact Track Loaders (CTL) moeten bedienen op Cat® Simulators CTL SimLite-systemen.

Gemakkelijke overgang van kattensimulators naar echte graafmachines

Nadat de vrouwen minimaal 32 uur simulatortraining hebben gevolgd, kunnen ze praktijkgerichte training krijgen op echte graafmachines dankzij een partnerschap met de Ring Power Corporation, een Caterpillar-dealer, die een graafmachine aan het programma heeft gedoneerd.

“We hebben geweldige feedback gehad van de vrouwen in het programma. De vrouwen vonden het geweldig om een ​​echte machine te kunnen gebruiken.” Ryalls vervolgde: “Het is verbazingwekkend om te zien hoe gemakkelijk ze overstappen op de daadwerkelijke machine. Het is voor hen 100 procent eenvoudiger dankzij de authentieke Cat®-bediening. Een van de dingen die ze meteen zeggen als ze in de graafmachine gaan zitten, is: 'Dit is hetzelfde als wat ik op de simulator heb gedaan.'”

Florida Department of Corrections, Regio 3 CTE-coördinator Jarrod Mesloh herhaalde Ryalls. “Iedereen die bij dit programma betrokken raakt, is er absoluut dol op. De studenten passen zich er verbazingwekkend goed aan aan”, zegt Mesloh, die voorheen les gaf aan zowel mannelijke als vrouwelijke gevangenen. “De mannen neigen wat natuurlijker naar het bedienen van apparatuur. De vrouwen zijn eerst ongerust en bang, maar zodra ze op de simulator stappen, worden ze er verliefd op.

Onlangs kregen de vrouwelijke gevangenen opnieuw de kans om een ​​echte graafmachine te bedienen. "We hebben dit eerder gedaan en we doen het opnieuw", legt Mesloh uit. 'Ze gaan echte machines bedienen. Ze houden ervan. Ze houden van de kattensimulators. En ze houden van de Cat-ervaring.”

“Deze vrouwen hebben nog nooit zwaar materieel bestuurd. De enige blootstelling die ze hebben gehad, is hun tijd op de simulatoren. Mesloh vervolgde: “Als we ze op een echte Cat graafmachine zetten met een grote hoop aarde waar ze in kunnen spelen, bedienen ze de graafmachine alsof ze ervaring hebben, alsof ze het al eerder hebben gedaan. En dat komt door de simulatoren.”

Na voltooiing van het 900 uur durende programma behalen de vrouwen door de industrie erkende kwalificaties, waaronder National Center for Construction Education and Research (NCCER) Core, Heavy Equipment Level 1 en 2-certificering en een OSHA 10-kaart.

Leven na de bevrijding

De deelnemers aan het programma variëren van vrouwen die al 25 jaar hebben gediend, tot sommigen die nog een tijdje in Lowell zullen blijven, tot degenen die kort na de les naar huis gaan, legt Ryalls uit.

“Ons doel is om vrouwen die in aanmerking komen om te gaan werken, binnen ongeveer tien maanden vrij te krijgen. Ze zullen dit programma verlaten en naar een werkvrijgavefaciliteit gaan”, aldus Ryalls. “We hebben werkgevers die hen graag willen aannemen en die in de buurt van de werkvrijgavefaciliteit gevestigd zijn. Dan kunnen de vrouwen tijdens hun werkvrijstelling een training on-the-job krijgen.”

Florida Department of Corrections, Regio 3 CTE-coördinator Jarrod Mesloh herhaalde Ryalls. “Iedereen die bij dit programma betrokken raakt, is er absoluut dol op. De studenten passen zich er verbazingwekkend goed aan aan”, zegt Mesloh, die voorheen les gaf aan zowel mannelijke als vrouwelijke gevangenen. “De mannen neigen wat natuurlijker naar het bedienen van apparatuur. De vrouwen zijn eerst ongerust en bang, maar zodra ze op de simulator stappen, worden ze er verliefd op.

Onlangs kregen de vrouwelijke gevangenen opnieuw de kans om een ​​echte graafmachine te bedienen. "We hebben dit eerder gedaan en we doen het opnieuw", legt Mesloh uit. 'Ze gaan echte machines bedienen. Ze houden ervan. Ze houden van de kattensimulators. En ze houden van de Cat-ervaring.”

Ze pakte de leuning vast en trok zichzelf in de cabine van de graafmachine. Toen ze op de bestuurdersstoel plaatsnam, besefte ze dat ze het had gedaan. Na 900 uur had ze het programma afgerond. Al haar twijfels waren verdwenen, samen met haar angst voor het onbekende. Ze kende deze machine. Ze kende deze controles. Ze had urenlang op deze stoel gezeten met dezelfde bedieningselementen in haar handen terwijl ze leerde hoe ze deze machine moest bedienen. En ze had talloze keren geoefend wat ze ging doen. Ze trok haar schouders naar achteren, pakte de bedieningselementen en zei zelfverzekerd tegen zichzelf: ‘Ik ben er klaar voor.’